Ernest Chausson, Henry Lerolle, Maurice Denis et Arthur Fontaine : Correspondance croisée

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Jean-Michel Nectoux

Il s’agit de publier un vaste choix de lettres Ă©changĂ©es entre quatre personnalitĂ©s marquantes de la fin du XIXe siècle, musiciens ou amateurs de musique comme de littĂ©rature et collectionneurs passionnĂ©s de tableaux : le compositeur Ernest Chausson (1855-1899), les peintre Henry Lerolle (1848-1929) et Maurice Denis (1870-1943), ainsi que Arthur Fontaine (1860-1931), haut fonctionnaire dont les idĂ©es sociales le conduira Ă  prĂ©sider le futur Bureau international du travail, personnalitĂ©s liĂ©es par leurs Ă©pouses, les sĹ“urs Escudier : Madeleine, Jeanne et Marie. En ce cercle choisi, Maurice Denis et Claude Debussy trouvent d’emblĂ©e soutien et amitiĂ© dès leurs dĂ©buts : le jeune peintre exĂ©cute alors divers panneaux dĂ©coratifs pour les hĂ´tels particuliers de Lerolle et de Chausson, tandis que les Fontaine choisissent d’acquĂ©rir, aussitĂ´t qu’exposĂ©, son chef-d’œuvre, Les Muses (MusĂ©e d’Orsay) ; Denis dessine de mĂŞme une lithographie pour l’édition originale de La Damoiselle Ă©lue de Debussy, publiĂ©e aux frais d’Ernest Chausson. C’est chez Lerolle et parfois chez Fontaine que Debussy vient jouer les scènes nouvellement composĂ©es de PellĂ©as et MĂ©lisande, chez eux qu’il rencontre les jeunes inconnus que sont encore AndrĂ© Gide — il publie alors Le Voyage d’Urien, illustrĂ© par M. Denis — Paul ValĂ©ry dont La SoirĂ©e avec M. Teste va inspirer le M. Croche de Debussy â€” ou Pierre LouĂżs qui publie alors ses Chansons de Bilitis. C’est Ă  la table de Lerolle que Debussy rencontre le peintre qu’il rĂ©vère : Edgar Degas, lequel va Ă©galement poser pour son « M. Croche Â». C’est en particulier auprès de ces trois familles alliĂ©es et amies que Debussy forme son goĂ»t, admirant des toiles importantes d’Eugène Carrière. Chez les Fontaine, on peut entendre Debussy ou Chausson accompagner dans leurs Ĺ“uvres Marie, la maĂ®tresse de maison ; dans le dialogue Ă©pistolaire entre Lerolle, Chausson et Debussy, se lisent les difficultĂ©s de Chausson dans la composition de sa Symphonie ou de son opĂ©ra Le Roi Arthus ; chez les Fontaine on admire dans leur salon des toiles de Vuillard et de Maurice Denis, des pastels d’Odilon Redon mais on y rencontre aussi Francis Jammes ou Paul Claudel.

En ces correspondances, conservées en grande partie en des archives privées se croisent maintes références à des concerts, opéras, pièces de théâtre, romans, poésies, expositions. Elles offrent un panorama significatif des pratiques et des choix culturels de ces milieux parisiens naturellement épris de toutes les formes de la création contemporaine dans ses plus remarquables manifestations où le goût de l’authenticité, le raffinement de la pensée et la simplicité excluent toute mondanité.

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